la mémoire de la madeleine et de la gorgée de thé


La vue, l’ouïe, l’odorat, le goût et le toucher participent d’une mémoire implicite très importante au quotidien. Ils sont aussi de puissants indices des souvenirs.

De nos cinq sens, c’est l’olfaction qui serait la plus à même de nous ramener vers des épisodes passés de ­notre vie. Dans l’épisode de la ­madeleine de Proust, c’est pourtant le goût qui joue le rôle essentiel. Au-delà de la fonction de ­réactivation de souvenirs, la mémoire des odeurs, des goûts, comme celle des autres sens, est utile à des fins de ­reconnaissance immédiate. Sans ­aucun effort conscient de notre part, à partir d’un simple ­élément sensoriel, notre cerveau reconstruit automatiquement un objet, un son, une texture…

« C’est ce que l’on appelle l’amorçage perceptif », ­commente Francis Eustache, directeur d’une unité de recherche dédiée à l’étude de la mémoire humaine à Caen, Ce processus s’opère de manière implicite et « n’a en rien la plénitude du souvenir ». Dès ses premiers jours de vie, le nourrisson y a recours pour ­repérer la présence de sa mère, dont la voix et l’odeur sont perçues très tôt. Et le processus tient une place importante dans notre quotidien. On utilise par exemple la mémoire sensorielle pour s’orienter lorsqu’on chemine le long des rues qui nous conduisent de notre domicile jusqu’à la boulangerie du quartier : en marchant, un détail en appelle un autre, la première rue est instinctivement reconnue, et l’on sait automatiquement à quel moment il faut tourner à gauche, emprunter une seconde rue, et ainsi de suite jusqu’à se retrouver devant le boulanger. Ou encore, pour savoir, en le humant, puis en le goûtant, que l’on boit du café, non du thé ou du chocolat chaud.

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Si chacun de nos sens est à même d’exercer cet effet, la vision est celui sur lequel s’appuie majoritairement l’être humain. Une trentaine d’aires visuelles sont ainsi sollicitées pour traiter les informations et reconnaître un visage à partir de la forme des yeux, des sourcils, du nez, de la bouche, mais aussi de leur couleur, de la place qu’ils occupent les uns par rapport aux autres, etc. Sont alors perçues également les ­mimiques, les expressions faciales et les émotions qui leur sont associées. Toutes ces perceptions visuelles vont emprunter différentes voies nerveuses selon qu’elles visent à analyser les informations ou à y ­répondre. Mais, précise le Pr Eustache, de ce point de vue, l’odorat occupe une place particulière, « en ­raison des régions du cerveau impliquées : c’est moins de l’amorçage qu’une connexion directe avec les ­structures cérébrales de la mémoire ».

Le pouvoir unique d’un parfum

À la différence des autres aires sensorielles, bien individualisées, le cortex olfactif est, en effet, intriqué avec l’amygdale (porte d’entrée des émotions dont on sait l’importance pour la mémorisation) et le cortex entorhinal (structure cérébrale en lien étroit avec l’hippocampe, qui joue un rôle clé dans l’encodage et le rappel des souvenirs). Ces particularités anato­miques expliquent le pouvoir unique d’un parfum : ­accélérer les battements de notre cœur et de notre ­respiration, réveiller en nous des souvenirs chargés d’émotions – ce qu’a confirmé une étude en imagerie cérébrale il y a plusieurs années.

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Pour apprécier le poids des émotions dans le souvenir d’odeurs, des chercheurs avaient alors comparé ­l’effet d’indices visuels ou olfactifs, en demandant à des femmes de regarder l’image d’un parfum ou de le sentir. Leur amygdale et leur hippocampe s’activaient davantage quand elles reconnaissaient un parfum au nez, plutôt que visuellement. Comme si la ­récupération d’un souvenir était meilleure à l’odeur, en passant par le filtre des émotions. Plus largement, comme l’explique Francis Eustache, « l’information épisodique est, par nature, sensori-perceptive ». Car c’est avec nos cinq sens et leur mémoire que nous pouvons former des souvenirs.



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