ce que l’on sait du nouveau variant apparu en Afrique du Sud et qui inquiète les autorités



Le B.1.1.529, déjà présent au Botswana et même à Hong Kong, est à l’origine d’une augmentation « exponentielle » des cas en Afrique du Sud.

Il n’a pas encore été nommé d’après l’alphabet grec. Le B.1.1.529, un nouveau variant du Covid-19, a été détecté en Afrique du Sud. Rien de surprenant jusqu’ici, les variants du coronavirus étant légion depuis le début de la crise sanitaire.

Sauf que ce B.1.1.529 pourrait très bien rejoindre la liste des variants jugés « d’intérêt » voire celle des « préoccupants » établie par l’Organisation mondiale de la santé au regard des données récemment communiquées. Présenté comme potentiellement très contagieux et aux mutations multiples, il peut constituer les prémices d’une reprise épidémique très importante dans le pays africain. Une « menace majeure » dont s’inquiètent les autorités sanitaires.

• Un potentiel de propagation « très rapide »

Le variant B.1.1.529 présente un nombre « extrêmement élevé » de mutations, selon une équipe de l’institut de recherche KRISP, adossé à l’Université du Kwazulu-Natal, qui avait déjà découvert l’année dernière le variant Beta.

« Nous pouvons voir qu’il a un potentiel de propagation très rapide », a déclaré le virologue Tulio de Oliveira, lors d’une conférence de presse en ligne chapeautée par le ministère de la Santé.

• L’efficacité des vaccins pas établie

Les métamorphoses du virus initial peuvent potentiellement le rendre plus transmissible, jusqu’à rendre le variant dominant: cela a été le cas avec le variant Delta découvert initialement en Inde, et qui selon l’OMS a réduit à 40% l’efficacité des vaccins anti-Covid contre la transmission de la maladie.

À ce stade, les scientifiques sud-africains ne sont pas certains de l’efficacité des vaccins existants contre la nouvelle forme du virus.

« Ce qui nous préoccupe, c’est que cette variante pourrait non seulement avoir une capacité de transmission accrue, mais aussi être capable de contourner certaines parties de notre système immunitaire », a déclaré un autre chercheur, le professeur Richard Lessells.

• Déjà présent à l’étranger

À ce jour, 22 cas ont été signalés, touchant principalement des jeunes, selon l’Institut national des maladies transmissibles (NICD). Des cas ont également été signalés au Botswana voisin et à Hong Kong, sur une personne de retour d’un voyage en Afrique du Sud.

L’OMS doit se réunir vendredi pour déterminer la dangerosité du variant. « Il existe de nombreux variants mais certains n’ont pas de conséquence sur la progression de l’épidémie », a tempéré lors d’une conférence de presse John Nkengasong, du Centre de contrôle et de prévention des maladies de l’Union africaine (Africa CDC).

Mais déjà, « le nombre de cas détectés et le pourcentage de tests positifs augmentent rapidement », a déclaré le NICD dans un communiqué, notamment dans la province la plus peuplée du Gauteng, qui comprend Pretoria et Johannesburg.

• Une nouvelle vague redoutée en Afrique du Sud

Les structures de santé doivent s’attendre à une nouvelle vague de malades dans les prochains jours ou prochaines semaines, ont mis en garde les scientifiques.

L’Afrique du Sud, officiellement pays le plus touché du continent par le virus, a connu une nouvelle hausse des contaminations ces dernières semaines. D’abord attribuée au variant Delta, cette augmentation « exponentielle » est plutôt causée par la dernière forme mutée, qui représente « une menace majeure », a déclaré le ministre de la Santé, Joe Phaahla.

Son apparition « renforce le fait que cet ennemi invisible auquel nous avons affaire est très imprévisible », a-t-il ajouté.

L’Afrique du Sud compte environ 2,9 millions de cas de Covid-19, pour 89.600 décès. Plus de 1.200 nouveaux cas en 24h ont été enregistrés mercredi, contre une centaine au début du mois. Les autorités redoutent une nouvelle vague de pandémie d’ici la fin de l’année. Seuls 35% des adultes éligibles sont totalement vaccinés.

Hugues Garnier avec AFP Journaliste BFMTV



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